Le plaisir sur les verts, pour la main sur l’épaule en fin de vie

Il a ravi des centaines de palais et papilles avec les délices de la cuisine italienne pendant 16 ans à Vaudreuil-Dorion. Puis il a fait rayonner les visages de ceux qui tiennent à bout de bras les organismes caritatifs au profit desquels il a déployé son expertise culinaire. En 2005, Franco Donato a scellé l’union entre le plaisir de jouer au golf et celui de donner pour permettre à ceux qui sont au soir de leur vie de jouir sans douleur et dans la sérénité de leurs derniers instants. Cet homme qui manie le grand art culinaire en toute générosité est président d’honneur de la 14e édition du Tournoi de golf annuel de la Fondation de la Maison de soins palliatifs de Vaudreuil-Soulanges (FMSPVS), qui a lieu le lundi 11 juin au Club de golf Whitlock & Country Club à Hudson.

   En s’établissant au Québec en 1969, Franco Donato avait apporté avec lui un peu de son Italie natale : son expérience en restauration. C’est dans cet univers qu’il a vu naître sa fibre philanthropique. Propriétaire, avec son frère Nino, du restaurant Toto Pizzeria à Lachine de 1972 à 1995, Franco Donato réside à Lasalle : mais voilà que l’opportunité de servir l’authentique cuisine italienne à Vaudreuil-Dorion, en partenariat avec son frère, s’est présentée dans un restaurant qui était alors à louer. Deux semaines après son ouverture, Franco & Nino attirait les foules à Vaudreuil-Dorion.

Franco Donato est ensuite devenu membre de la Chambre de commerce de Vaudreuil-Dorion et c’est ainsi qu’il a… pris racine dans la région, sans y résider! « Un de mes clients, qui travaille pour la Croix-Rouge, m’a approché pour une collecte de fonds. Puis le Musée de Vaudreuil nous a sollicités, et nous avons fait un souper de collecte de fonds pendant quelques années ». La Fondation des étoiles (recherche sur les maladies infantiles) a pu bénéficier de sa générosité de 1997 à 2010 et celle-ci rejaillit depuis quelques années sur la Fondation des enfants de Vaudreuil-Soulanges.

La roue de la générosité de Franco & Nino venait de commencer à tourner et c’est dès la naissance de la MSPVS que celle-ci allait en bénéficier. Celle qui fut la première directrice générale de la Maison, Mme Sylvie Crevier, avait choisi le restaurant de M. Donato pour élaborer le projet de maison de soins palliatifs, en 2005, et elle l’a convaincu de s’impliquer. « Au début, j’étais présent lors des activités puis j’ai commencé à faire mon risotto dans une meule de fromage pour le Tournoi », relate celui qui est aussi responsable des relations publiques au Club de golf Whitlock & Country Club.

Il a vendu son restaurant en 2011 mais est loin d’avoir coupé les ponts avec la FMSPVS. Au fait, pourquoi continuer? « J’ai fait 16 ans de restauration dans la région, j’ai tissé des liens que je voulais préserver. Je voulais « donner au suivant », je ne pouvais pas tourner la page », explique le restaurateur qui est également président-fondateur du Salon des Vins de Vaudreuil-Soulanges.

Il a aussi vu peu à peu se soulever le voile sur la nature et les bienfaits des soins palliatifs. « On travaille fort toute notre vie, on paie des taxes. Il nous reste quelques jours, ou quelques semaines à vivre; est-ce qu’on peut avoir un peu de bonheur? C’est ce qu’on trouve ici… », a-t-il constaté.

C’est sur ces assises que persiste l’engagement de Franco Donato envers la FMSPVS : les participants à son Tournoi de golf nourrissent leur passion pour ce sport en bonne compagnie, pendant que grâce à leur don, les patients de la Maison sentent se poser sur leur épaule la main bienveillante dont ils ont besoin…